How to protect intangible assets in China?

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The People's Republic of China ratified the main international agreements on intellectual property (Agreement on Trade-Related Aspects of Intellectual Property Rights (TRIPS), the Paris Convention for the Protection of Industrial Property, Madrid Protocol on the registration of international trademarks). Chinese legislation on the matter is therefore very close to international standards and since Xi Jinping's presidency in 2012, the protection of intellectual property in China has increasingly become a priority on the political, judicial and legislative agenda. Please find below the main tools available to entrepreneurs to protect their intangible assets under administrative, civil and criminal laws in China.






1. Copyright

It protects the expressive form of works of human intelligence and arises automatically with the creation of the work alone, without the need for any registration. This form of protection is not subject to territorial limits and can be activated when it is not possible to invoke the protection of a trademark or patent, which instead are subject to the registration obligation and have territorially limited protection. The copyright may concern textual, figurative, photographic, audio-visual, sculptural and architectural works. It confers both imprescriptible moral rights and patrimonial rights with a duration equal to the life of the author plus 50 years after his death (in Europe, however, the duration is equal to the life of the author plus 70 years after his death). Software (such as mobile phone apps) and databases can also be protected by copyright.


2. Patents

They protect solutions to a technical problem (product or process inventions) and are subject to registration, prior verification of the following requirements: novelty and industrial application. Abstract ideas, mathematical formulas, inventions already registered or disclosed to the public cannot be patented. The protection is limited to the territory in which the registration is obtained and confers a monopoly right on the invention lasting 20 years, non-renewable. The registration process can last from 3 to 5 years.


3. Utility models

It is a minor form of an invention patent, which refers to particular functional elements of a product, which solve a technical problem in an innovative way. They are subject to registration and grant an exclusive right of use of 10 years, non-renewable. The registration process takes an average of 1 to 2 years.


4. Designs

They refer to aesthetic and innovative elements of the external shape of a product. They are subject to registration and the term of protection is 15 years non-renewable (while in Europe it can last up to 25 years). In China, unlike in Europe, unregistered designs are not protected. Usually this tool can also be used to protect the layout of apps or websites.


Patent applications can be filed:

  • In the national office of your country of origin or at the European Patent Office and within the following 12 months (6 months in the case of designs) in China through a national filing with the China National Intellectual Property Office (CNIPA) to claim priority of the first filing date;

  • Or in the national office of your country of origin or at the European Patent Office and subsequently in several countries at the same time (including China) through a PCT (Patent Cooperation Treaty) application from WIPO. Within 30 months of filing the PCT application, the national registration phase of the patent must be started in the countries of interest.


5. Trademarks

They protect the distinctive signs that distinguish products and services on the market. Its protection is limited to the territory and to the classes of products and services for which registration is obtained. The protection period is 10 years, renewable for an infinite number of times. The protection is, however, subject to the owner's obligation to use the trademark. The registration process lasts on average from 6 months to 1 year.


Trademark applications can be filed:

  • In the National Office of your country of origin or in the European one (EUIPO) and within the following 12 months in China through a national filing with the China Trademark Office to claim the priority of the first filing date;

  • Or in the National Office of your country of origin or in the European one (EUIPO) and subsequently in several countries at the same time (including China) by filing an international trademark application with WIPO.


6.Industrial secrets

They refer to any information that has an economic and commercial value, is not known to the public and is subject to security measures to maintain its confidentiality (physical, IT and contractual barriers). Protection is not subject to formal fulfillment in public offices and can be invoked without time limits as long as the information remains secret. To this end, it may be useful to document all the security measures implemented to guarantee the confidentiality of such information and to have its employees and commercial, industrial or financial partners sign a non-disclosure agreement. Obviously, the signature of these agreements must take place before the communication of confidential information. This form of protection can be invoked to protect information not protected by intellectual property, such as algorithms or chemical formulas, recipes, investment opportunities and other commercial or corporate data.


* This article is not a legal advice, but it has an informative function only. For personalized legal advice, contact us by e-mail info@dongpartners.eu or by phone +39 06 916505710.

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Come tutelare i beni immateriali in Cina?


La Repubblica Popolare Cinese ha ratificato i principali accordi internazionali in materia di proprietà intellettuale (Agreement on Trade-Related Aspects of Intellectual Property Rights (TRIPS), the Paris Convention for the Protection of Industrial Property, Protocollo di Madrid sulla registrazione di marchi internazionali). La legislazione cinese in materia è quindi molto vicina agli standard internazionali e dalla Presidenza di Xi Jinping nel 2012, la protezione della proprietà intellettuale in Cina è diventata sempre di più una priorità dell’agenda politica, giudiziaria e legislativa. Vediamo, di seguito, i principali strumenti a disposizione degli imprenditori per tutelare i propri beni immateriali in via amministrativa, civile e penale in Cina.


1.Diritto d’autore

Tutela la forma espressiva di opere dell’ingegno umano e sorge automaticamente con la sola creazione dell’opera, senza necessità di alcuna registrazione. Tale forma di protezione non è soggetta a limiti territoriali e può essere attivata, quando non è possibile invocare la protezione di un marchio o di un brevetto, che invece sono soggetti all’obbligo di registrazione ed hanno una tutela territorialmente limitata. Il diritto d’autore può riguardare opere testuali, figurative, fotografiche, audio-visuali, scultoree ed architettoniche. Conferisce sia diritti morali imprescrittibili e trasferibili mortis causa che diritti patrimoniali di durata pari alla vita dell’autore più 50 anni dopo la sua morte (in Europa invece la durata è pari alla vita dell’autore più 70 anni dopo la sua morte). Possono essere protetti dal diritto d’autore anche i software (ad esempio le app dei cellulari) e le banche dati.


2.Brevetti d’invenzione

Tutelano soluzioni ad un problema tecnico (invenzioni di prodotto o di processo) e sono soggette a registrazione, previa verifica dei seguenti requisiti: novità ed applicazione industriale. Non possono essere oggetto di brevetto idee astratte, formule matematiche, invenzioni già registrate o divulgate al pubblico. La protezione è limitata al territorio nel quale si ottiene la registrazione e conferisce un diritto di monopolio sull’invenzione della durata di 20 anni, non rinnovabili. Il procedimento di registrazione può durare dai 3 ai 5 anni.


3.Brevetti per modelli di utilità

Si tratta di una forma minore di brevetto d’invenzione, che si riferisce a particolari elementi funzionali di un prodotto, che risolvono in maniera innovativa un problema tecnico. Anch’essi sono soggetti a registrazione e conferiscono un diritto d’uso esclusivo di 10 anni, non rinnovabili. Il procedimento di registrazione dura in media da 1 ai 2 anni.


4.Brevetti di design

Si riferiscono ad elementi estetici ed innovativi della forma esterna di un prodotto. Sono soggetti a registrazione e la durata di protezione è di 15 anni non rinnovabili (mentre in Europa può durare fino a 25 anni). In Cina, al contrario dell’Europa, non sono protetti i designs non registrati. Solitamente si può ricorrere a questo strumento anche per tutelare il layout di app o siti web.


Le domande di brevetto possono essere depositate:

  • Nell’ufficio nazionale del proprio paese di origine o presso lo European Patent Office ed entro i 12 mesi successivi (6 mesi nel caso dei designs) in Cina attraverso un deposito nazionale presso il China National Intellectual Property Office (CNIPA) per rivendicare la priorità della prima data di deposito;

  • Oppure nell’ufficio nazionale del proprio paese di origine o presso lo European Patent Office e successivamente in più paesi contemporaneamente (indicando tra questi la Cina) attraverso una domanda PCT (Patent Cooperation Treaty) presso la OMPI. Entro 30 mesi dal deposito della domanda PCT bisognerà avviare la fase nazionale di registrazione del brevetto nei paesi di interesse.

5.Marchi d’impresa

Proteggono i segni distintivi che contraddistinguono prodotti e servizi sul mercato. La sua tutela è limitata al territorio ed alle categorie di prodotti e servizi per i quali si ottiene la registrazione. La durata di protezione è di 10 anni, rinnovabili per un numero infinito di volte. La protezione è tuttavia subordinata all’obbligo d’uso del marchio da parte del titolare. Il procedimento di registrazione dura in media da 6 mesi ad 1 anno.


Le domande di marchio possono essere depositate:

  • Nell’Ufficio nazionale del proprio paese di origine o in quello europeo (EUIPO) ed entro i 12 mesi successivi in Cina attraverso un deposito nazionale presso il China Trademark Office per rivendicare la priorità della prima data di deposito;

  • Oppure nell’Ufficio nazionale del proprio paese di origine o in quello europeo (EUIPO) e successivamente in più paesi contemporaneamente (indicando tra questi la Cina) attraverso il deposito di una domanda di marchio internazionale presso la OMPI.

6.Segreti industriali

Si riferiscono a qualsiasi informazione che abbia un valore economico e commerciale, non sia conosciuta al pubblico e sia oggetto di misure di sicurezza per mantenerne la confidenzialità (barriere fisiche, informatiche e contrattuali). La protezione non è soggetta a adempimenti formali presso pubblici uffici e può essere invocata senza limiti di tempo fino a quando le informazioni rimangano segrete. A tale fine, può essere utile documentare tutte le misure di sicurezza implementate per garantire la confidenzialità di tali informazioni e far firmare ai propri dipendenti e partners commerciali, industriali o finanziari un accordo di riservatezza (non-disclosure agreement). Ovviamente la firma di tali accordi dovrà avvenire prima della comunicazione delle informazioni riservate. Tale forma di tutela può essere invocata per tutelare informazioni non protette dalla proprietà intellettuale, come ad esempio algoritmi o formule chimiche, ricette, opportunità d’investimento ed altri dati commerciali o aziendali.


*Il contenuto di questo articolo non costituisce un parere legale, ma ha funzione informativa. Per una consulenza legale personalizzata, contattare lo studio all’ e-mail info@dongpartners.eu o al telefono +39 06 916505710. © Dong & Partners International Law Firm, Tutti i diritti riservati


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